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Depuis sa première transaction en 2009, le bitcoin a vu sa popularité monter en flèche. Avec une valeur actuelle d’un peu plus de 50 000 dollars, il a fait les gros titres en Mars 2021 lorsqu’il a atteint plus de 64 000 dollars. Cependant, plus préoccupante que sa volatilité est sa consommation d’énergie.

Comment le bitcoin affecte-t-il l’environnement ?

Les chiffres en temps réel fournis par l’indice de consommation d’électricité de Cambridge Bitcoin montrent que le bitcoin représente 0,40 % de la consommation totale d’électricité dans le monde, et 0,34 % de la production totale d’électricité dans le monde, soulignant les efforts déployés pour réduire la consommation d’énergie et l’utilisation de combustibles fossiles sur la planète. Bien que ce chiffre puisse paraître faible, il a un impact global important. Pour mettre ces chiffres en perspective, la consommation annuelle d’électricité du bitcoin est supérieure à l’énergie totale nécessaire pour alimenter toutes les bouilloires à thé du Royaume-Uni pendant 19 ans. En outre, le bitcoin n’est qu’une des milliers de crypto-monnaies actuellement utilisées.

D’autres crypto-monnaies, dont l’Ethereum et le Litecoin, continuent de gagner en popularité, ajoutant une pression supplémentaire au taux de consommation énergétique mondial. À mesure que les crypto-monnaies deviennent plus accessibles au grand public, les experts prédisent que l’industrie des crypto-monnaies continuera à se développer, transformant la façon dont nous effectuons nos opérations bancaires.

Le bitcoin est régi par une chaîne de blocs (blockchain) dans laquelle chaque transaction est suivie par un grand livre public réparti sur des ordinateurs du monde entier. Ce processus de « minage », qui permet aux transactions validées d’avoir lieu, est extrêmement énergivore ; une seule transaction en bitcoins pourrait alimenter un foyer américain moyen pendant un mois, le réseau bitcoin étant capable de traiter environ sept transactions par seconde.

Les ordinateurs utilisés pour extraire des bitcoins doivent être suffisamment puissants pour résoudre des problèmes mathématiques complexes, trop complexes pour être résolus à la main. La quantité de bitcoins libérés est divisée par deux tous les quatre ans environ, ce qui rend la monnaie plus rare et plus précieuse au fil du temps, mais aussi plus coûteuse et plus longue à produire pour les mineurs, ce qui influe encore davantage sur son taux de consommation énergétique.

La consommation énergétique annuelle du bitcoin

À mesure que l’utilisation du bitcoin devient plus courante, Digiconomist estime que la consommation énergétique annuelle du bitcoin est passée de 9,6 TWh en février 2017 à 73,2 TWh en janvier 2020. Si le bitcoin était un pays, il serait le 40e pays le plus consommateur d’énergie au monde, se plaçant au-dessus de la Colombie et de la République tchèque. L’empreinte carbone annuelle du bitcoin, 34,76 mégatonnes de CO2, est comparable à celle du Danemark. Une seule transaction en bitcoins consomme plus d’énergie que 100 000 transactions Visa.

Une fluctuation du prix du bitcoin, ainsi que l’augmentation de l’efficacité des ordinateurs, ont « ralenti » le taux de croissance de son empreinte énergétique à 20 % par mois en 2017. Si cette tendance se poursuit, les estimations suggèrent qu’il pourrait consommer toute l’électricité mondiale d’ici janvier 2021. Ces estimations ne tiennent pas compte des activités illégales, ce qui laisse penser que le taux de consommation d’énergie pourrait être plus élevé que prévu.

Pour déterminer la consommation d’énergie, les chercheurs se sont appuyés sur des enquêtes, des entretiens et des reportages, et ont effectué des calculs basés sur les performances du réseau. Les chiffres de Digiconomist sont déterminés par le montant des revenus miniers consacrés aux coûts d’électricité. Toutefois, il est difficile de déterminer l’empreinte carbone des crypto-monnaies, car le nombre total de ces dernières change quotidiennement et elles sont intraçables.

On ignore si l’électricité nécessaire au minage du bitcoin est produite à partir de combustibles fossiles ou d’énergies renouvelables. Coinshares, une société d’analyse et de gestion d’actifs en crypto-monnaies, affirme que 74,1 % de l’électricité utilisée par le bitcoin est générée à partir d’énergies renouvelables, comme l’hydroélectricité, ce qui en fait « un secteur plus axé sur les énergies renouvelables que presque toutes les autres industries à grande échelle dans le monde ».

Cependant, de nombreux analystes contestent ces affirmations ; l’Université de Cambridge a publié un rapport en 2018 déterminant que seulement 28 % de l’énergie consommée par ces installations minières provient de sources renouvelables.

Les systèmes informatiques complexes utilisés par les mineurs signifient qu’ils dépensent 60 à 80 % de leurs revenus en électricité. En raison de ces marges de profit potentielles relativement minces, le minage de Bitcoin a souvent lieu dans des zones rurales éloignées où l’électricité est moins chère. Il est suggéré que les sources d’énergie comprennent, sans s’y limiter, le charbon et l’hydroélectricité chinois et l’énergie géothermique islandaise.

Cyptocurrency : Un gaspillage d’énergie ?

Les crypto-monnaies peuvent sembler être l’avenir de la finance et un investissement intéressant, mais cela a un coût drastique. Un rapport publié par Nature Climate Change a fait une déclaration alarmante selon laquelle le bitcoin pourrait à lui seul produire suffisamment d’émissions de CO2 pour faire passer le réchauffement climatique au-dessus de 2°C en moins de trois décennies.

Alors que les experts s’interrogent sur l’avenir du bitcoin et d’autres crypto-monnaies, une chose est sûre : s’ils sont là pour rester, la consommation mondiale d’énergie va augmenter de manière drastique. L’impact de la crise climatique s’aggravant, il convient de se demander si les avantages des crypto-monnaies l’emportent sur leurs coûts environnementaux.



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